Qu'est-ce que le lithium et quel est l'impact environnemental de son extraction?

Le lithium est un minéral qui est utilisé comme intrant dans l' électronique de batterie et les véhicules électriques, qui est actuellement en développement car il est appelé «or blanc».

Face à la nécessité de réduire les émissions de gaz à effet de serre et de cesser d'utiliser les énergies fossiles comme principale source d'énergie, l'exploitation du lithium est en hausse et pourrait être encore étendue . Par conséquent, le paradoxe est que l'approbation de son exploitation vient de la main, dans certains cas, de partisans de la lutte contre le changement climatique.

55% de la production mondiale de lithium provient de la Bolivie, du Chili et de l'Argentine. Le Chili arrive en tête de liste, dont la production atteint 40 000 tonnes de carbonate de lithium par an.

D'où est-il extrait?

Bien qu'il puisse être obtenu à partir de différentes sources, les plus rentables en termes économiques sont les saumures naturelles , qui se trouvent dans les lacs salins et les salines (en particulier: Salar de Atacama, au Chili; Salar de Uyuni, en Bolivie; et le Salar del Hombre Muerto, en Argentine).

Cette source est actuellement la plus utilisée , car elle implique un coût de production moindre pour obtenir du carbonate de lithium , le composé de lithium le plus largement utilisé qui sert de matière première pour les batteries, l'aluminium et le verre.

Comment est-il extrait?

Les salines sont des bassins fermés, où l'eau est stockée de telle sorte que pendant des milliers d'années, différents minéraux et éléments chimiques y sont concentrés.

Chaque salin est associé à un corps souterrain de saumure qui l'alimente. Comme l'explique le géologue Fernando Díaz: «La saumure est pompée à travers des perforations puis exposée au soleil pour évaporer le liquide et concentrer les composants d'intérêt (...) On peut estimer que pour chaque tonne de lithium extraite, environ deux millions de litres d'eau, preuve claire que l'extraction de lithium dans les salines est une extraction d'eau » .

Par conséquent, l'extraction de la saumure pour obtenir du lithium produit une diminution du niveau de base de l'eau souterraine, ce qui diminue l'eau douce à l'extérieur de la solution saline .

Au cours du processus d'évaporation de la saumure, il se produit la précipitation de différents types de sels qui sont considérés comme un sous-produit, comme le chlorure de potassium et le chlorure de magnésium. Le carbonate et le chlorure de lithium sont produits par un processus de purification et de conversion chimique.

Quel est l'impact environnemental de son extraction?

[Vous pouvez également regarder la vidéo animée qui explique: Qu'est-ce que le méga-minage?]

Comme pour d'autres minéraux, l'exploitation du lithium peut générer:

  • Contamination de l'eau

  • Changements dans le paysage et les écosystèmes

  • Introduction de routes et / ou d'infrastructures dans les zones naturelles sensibles

  • Impact négatif sur la flore et la faune

  • Production de déchets, chimiques et solides

Au niveau de la santé , si l'organisme reçoit une dose supérieure à 10 mg par litre, il peut se présenter d'une légère intoxication, à des états de confusion et d'incapacité de la langue, voire entraîner la mort (dans les cas supérieurs à 20 mg).

Les travailleurs, exposés aux poussières de composés de lithium, courantes lors de l'extraction, peuvent être affectés par des brûlures similaires à celles produites par la soude caustique. De plus, son aspiration provoque une irritation du nez et de la gorge, ainsi que des bronches, en cas d'exposition plus importante.

D'autre part, en outre, ces régions sont habitées par des communautés autochtones et, dans l'intention d'exploiter ce minerai, leurs droits peuvent être violés. Pour cette raison, par exemple, en Argentine, certaines de ces communautés s'opposent aux projets d'exploitation du lithium puisqu'ils sont projetés sur leurs terres ancestrales.

En ce sens, chaque fois que le lithium doit être extrait, les études d'impact environnemental correspondantes doivent être réalisées et le suivi est essentiel pour prévenir, minimiser et / ou atténuer tout impact négatif sur les écosystèmes.

Si ce sujet vous intéresse, vous pouvez également lire: Qu'est-ce que la «fièvre» du lithium et pourquoi se propage-t-elle?  Article de Pía Marchegiani, directrice de la politique environnementale à la  FARN  et chercheuse associée au programme d'études globales de la Faculté latino-américaine des sciences sociales (FLACSO).

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